El cometa más brillante del año

por Óscar Martín Mesonero, presidente de OSAE

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Durante el mes de Diciembre podremos ver un cometa relativamente brillante. Tanto que será el más brillante del año e incluso de los últimos años. Y no es porque sea precisamente grande, ya que se trata de un cometa relativamente pequeño, de 1.2 km de diámetro. Lo que hace que sea tan brillante es que pasará muy cerca de la Tierra el próximo Domingo día 16 de Diciembre de 2018. En este artículo descubriremos cosas interesantes sobre este cometa y aprenderemos como observarlo y donde encontrarlo los próximos días.

El cometa en cuestión se llama 46P/Wirtanen. Se descubrió en 1948 y se trata de un cometa periódico. Eso significa que se acerca al Sol con regularidad, tanto que da una vuelta al Sol cada 5.44 años. Entonces nos surge la pregunta: ¿si da una vuelta cada 5 años y medio, porqué no lo vemos siempre? La respuesta es sencilla. Sí que lo vemos cada vez que se acerca al Sol, lo que pasa es que al ser un cometa tan pequeño y poco activo, suele tener un brillo muy bajo y hace falta telescopios para observarlo incluso cuando se acerca al Sol.

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Fuente: https://ssd.jpl.nasa.gov/sbdb.cgi

Este cometa tiene su punto más alejado del Sol a 5.13 UA, es decir que se aleja casi tanto como hasta la órbita de Júpiter y cuando se encuentra en su punto más cercano al Sol lo hace a 1.05 UA, más o menos la distancia de la Tierra al Sol. Normalmente el cometa no coincide con la Tierra a su paso por el perihelio, pero en 2018 si que lo hace, y se da en unas circunstancias excepcionalmente buenas. El cometa pasará por su perihelio mañana 12 de Diciembre y tan solo 4 días después , el 16 de Diciembre pasará muy cerca de la Tierra. Esta circunstancia hace que podamos ver el cometa mucho más brillante que de forma habitual. De hecho, este acercamiento es el mayor que ha tenido jamás y que tendrá en muchos años!

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Fuente: http://wirtanen.astro.umd.edu/

Pasará a tan solo 0.078 UA de la Tierra (unas 30 veces la distancia a la Luna) y eso en términos astronómicos es realmente cerca. De hecho es Nº20 que más se ha acercado a la Tierra en toda la historia y el Nº10 si tenemos en cuenta solo los cometas observados desde el año 1950, ya que fue a partir de entonces cuando los estudios científicos empezaron a centrarse en la física y la química de los cometas, mientras que antes de ese año solamente había descripciones cualitativas de su comportamiento. Dado que va a pasar extremadamente cerca de la Tierra al mismo tiempo que se acerca al Sol, se va a poder ver bastante bien. Normalmente para observar este cometa hace falta telescopios pero en esta ocasión seremos capaces de verlo sin necesidad de ningún instrumento óptico. Bastará con alejarse un poco de las ciudades y mirar al cielo.

El cometa se moverá entre las constelaciones de Tauro y Auriga en los próximos días. Junto  a estas líneas o dejamos un mapa celeste con el recorrido del cometa entre los días 12 y 30 de Diciembre. El mejor día para observarlo será el 15 o el 16, ya que tendrá la máxima aproximación a la Tierra, y por tanto el máximo brillo y además será muy fácil de localizar ya que pasara cerca del cúmulo de las “Pléyades”.

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Fuente: http://www.cometwatch.co.uk/

Para observar el cometa recomendamos unos prismáticos, ya que sin duda será una de las mejores vistas que tendremos. Si por el contrario queréis verlo sin telescopio o prismáticos se podrá localizar fácilmente como una manchita borrosa en el cielo. Nuestra recomendación es que os alejéis  de las ciudades o pueblos, ya que , aunque es un cometa brillante, no es como los grandes cometas que nos han visitado en otras ocasiones. Este cometa pese a ser relativamente brillante, desde la ciudad lo tendremos muy complicado para verlo, por culpa de las farolas y el alumbrado público de calles, comercios y monumentos. Lo mejor es alejarse de la ciudad e ir a un sitio oscuro para poder ver bien el cometa.

Aquí tenéis una simulación de cómo se verá el cometa a simple vista el día 16 de Diciembre. Se podrá ver como una pequeña mancha borrosa cerca de las Pléyades y de un tamaño similar. Tendréis que mirar hacia el Este en las primeras horas de la noche. Conforme vayan pasando las horas, el cometa ganará altura en el cielo y se verá mejor.

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Si tienes una cámara de fotos (no con la del teléfono móvil) podrás aventurarte a sacar unas fotos del cometa. Es relativamente fácil de fotografiar. Basta con poner la cámara en un trípode, enfocar a las estrellas y dejar unas exposición de algunos segundos. Así podréis fotografiar el cometa, que aparecerá como una pequeña manchita de color verde. Si tenéis tiempo podéis buscar algún elemento para darle un toque artístico a la foto, bien poniéndoos vosotros mismos junto al cometa o algún árbol o casa abandonada. Las variaciones e ideas pueden ser muchas para inmortalizar en foto la visita de este pequeño cometa. Pero sobre todo, más que las fotos y la observación es que disfrutéis el momento con amigos y familiares. Aprovechar la ocasión para reuniros familia y amigos y compartir este momento con ellos. No os robará mucho tiempo y es otra forma de pasar la noches del fin de semana con ellos.

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